Добавить в избранное

Форум площадки >>>

Рекомендуем:

Анонсы
  • Евсеев Игорь. Рождение ангела >>>
  • Олди Генри Лайон. Я б в Стругацкие пошел – пусть меня научат… >>>
  • Ужасное происшествие. Алексей Ерошин >>>
  • Дрессированный бутерброд. Елена Филиппова >>>
  • Было небо голубое. Галина Дядина >>>


Новости
Новые поступления в библиотеку >>>
О конкурсе фантастического рассказа. >>>
Новые фантастические рассказы >>>
читать все новости


Стихи для детей


Случайный выбор
  • Путешествие Алисы. Ч.9  >>>
  • Короткие стихотворения. Юрий...  >>>
  • Журавлева Валентина....  >>>

 
Рекомендуем:

Анонсы
  • Гургуц Никита. Нога >>>
  • Гургуц Никита. Нога >>>





Новости
Новые поступления в раздел "Фантастика" >>>
Новые поступления в библиотеку >>>
С днём рождения, София Кульбицкая! >>>
читать все новости


Шекли, Роберт. Три смерти Бена Бакстера. (ч.2)

Автор оригинала:
Роберт Шекли

Вернуться к началу рассказа

3.

  Утром 12 апреля 1959 года Нед Бринн проснулся, умылся и оделся. В час
тридцать пополудни ему предстояло встретиться с Беном Бакстером, главой
компании "Бакстер". Вся будущность Бринна зависела от этого свидания. Если
бы заручиться поддержкой гигантских бакстеровских предприятий, да еще на
сходных условиях...
  Бринн был статный, красивый тридцатишестилетний брюнет. В его
обдуманно приветливом взгляде чувствовался настоящий интерес к людям,
мягко очерченный рот говорил о покладистом характере, доступном доводам
разума. В движениях проглядывала уверенность человека, знающего свое место
в жизни.
  Бринн уже собрался уходить. Он зажал под мышкой зонтик и сунул в
карман экземпляр "Убийства в метро" в мягком переплете. Никогда он не
выходил из дому без увлекательного детектива.
  Напоследок он приколол к отвороту пиджака ониксовый значок коммодора
Океанского туристского клуба. Многие считали, что Бринн еще молод для
такого высокого знака отличия. Но все соглашались в том, что он не по
возрасту ревностно блюдет права и обязанности своего звания. Он запер
квартиру и пошел к лифту. Здесь уже стояла кучка обитателей дома, в
большинстве лавочники, но Бринн узнал среди них и двух дельцов.
  - Славный денек, мистер Бринн, - приветствовал его бой, нажимая на
кнопку лифта.
  - Надеюсь! - сказал Бринн, погруженный в размышления о Бене Бакстере.
И все же краешком глаза он заметил в клетке лифта белокурого гиганта -
настоящего викинга, разговаривающего с плешивым коротышкой. Бринн еще
подивился, что привело эту пару в их многоквартирный дом. Он знал
большинство жильцов по ежедневным встречам, но не был еще ни с кем знаком,
так как поселился здесь совсем недавно.
  Когда лифт спустился в вестибюль, Бринн уже и думать забыл о викинге.
У него выдался хлопотливый день. Он предвидел трудности в разговоре с
Бакстером и хотел заранее все взвесить. Выйдя на улицу в пасмурное,
серенькое апрельское утро, он решил позавтракать у Чайльда.
  Часы показывали двадцать пять минут одиннадцатого.

  - Ну-с, что скажете? - спросил доктор Свег.
  - По-моему, человек как человек. Похоже, что с ним можно сговориться.
А впрочем, там видно будет.
  Они следовали за Бринном на расстоянии полуквартала. Его высокая,
стройная фигура выделялась даже в утренней нью-йоркской толчее.
  - Я меньше всего сторонник насилия, - сказал доктор Свег. - Но в
данном случае мое мнение: треснуть его по макушке - и дело с концом!
  - Этот способ избрали Аауи и Битти. Мисс Чандрагор и Лан Ил решили
испробовать подкуп. А нам с вами поручено воздействовать убеждением.
  - А если он не поддастся убеждению?
  Джеймс пожал плечами.
  - Мне это не нравится, - сказал доктор Свег.
  Следуя за Бринном на расстоянии полуквартала, они увидели, как он
налетел на какого-то румяного плотного бизнесмена.
  - Простите, - сказал Бринн.
  - Простите, - отозвался плотный бизнесмен.
  Небрежно кивнув друг другу, они продолжали свой путь. Бринн вошел в
кафе Чайльда и уселся за один из дальних столиков.
  - Чего изволите, сэр? - спросил официант.
  - Яйца пашот, тосты, кофе.
  - Не угодно ли картофеля фри?
  - Нет, спасибо.
  Официант поспешил дальше. Бринн сосредоточил свои мысли на Бене
Бакстере. При финансовой поддержке Бена Бакстера трудно даже вообразить...
  - Простите, сэр, - раздался голос. - Не разрешите ли с вами
побеседовать?
  - О чем это?
  Бринн поднял глаза и увидел белокурого гиганта и его коротышку
приятеля, с которыми столкнулся в лифте.
  - О деле чрезвычайного значения, - сказал коротышка.
  Бринн поглядел на часы. Без чего-то одиннадцать. До встречи с
Бакстером оставалось еще два с половиной часа.
  Незнакомцы переглянулись и обменялись смущенными улыбками. Наконец
коротышка прочистил горло.
  - Мистер Бринн, - начал он. - Меня зовут Эдвин Джеймс. Это мой
коллега доктор Свег. Мы собираемся рассказать вам крайне странную на
первый взгляд историю, однако я надеюсь, что вы терпеливо выслушаете нас.
В заключение мы приведем ряд доказательств, которые, возможно, убедят, а
возможно, и не убедят вас в справедливости нашего рассказа.
  Бринн нахмурился: это еще что за чудаки! Рехнулись они, что ли? Но
незнакомцы были хорошо одеты и вели себя безукоризненно.
  - Ладно, валяйте, - сказал он.
  Час двадцать минут спустя Бринн воскликнул:
  - Ну и чудеса же вы мне порассказали!
  - Знаю. - Доктор Свег виновато пожал плечами. - Но наши
доказательства...
  - ...производят впечатление. Покажите-ка мне еще раз эту первую
штуковину!
  Свег передал ему просимое. Бринн почтительно уставился на небольшой
блестящий предмет.
  - Ребята, а ведь если эта крохотулька действительно дает холод и
тепло в таких количествах, электрические корпорации, думается мне, отвалят
за нее не один миллиард.
  - Это продукт нашей техники, - сказал Главный программист, - как,
впрочем, и другие устройства, которые вы видели. За исключением
мотрифайера, во всем этом нет ничего принципиально нового, это результаты
развития и усовершенствования сегодняшней технической мысли и практики.
  - А ваш талазатор! Простой, удобный и дешевый способ добывания
пресной воды из морской! - Он уставился на обоих собеседников. - Хотя не
исключено, конечно, что все эти изобретения - ловкая подделка.
  Доктор Свег вскинул брови.
  - Впрочем, я и сам кое-что смыслю в технике. И если это даже
подделки, то эффект они дают такой же, как настоящие изобретения. Ох,
морочите вы меня! Люди будущего! Этого еще не хватало!
  - Так, значит, вы верите тому, что мы рассказали насчет вас, Бена
Бакстера и временной селекции?
  - Как сказать... - Бринн крепко задумался. - Верю условно.
  - И вы отмените свидание с Бакстером?
  - Не знаю.
  - Сэр!
  - Я говорю вам, что не знаю. Хватает же у вас нахальства! - Бринн все
больше сердился. - Я работал как каторжный, чтобы этого добиться. Свидание
с Бакстером - величайший шанс моей жизни. Другого такого шанса у меня не
было и не будет. А вы предлагаете мне пожертвовать им ради какого-то
туманного предсказания.
  - Предсказание отнюдь не туманное, - поправил его Джеймс. - Оно ясное
и недвусмысленное.
  - К тому же речь не только обо мне. У меня дело, служащие, компаньоны
и акционеры. Я обязан и ради них встретиться с Бакстером.
  - Мистер Бринн, - сказал Свег, - вспомните, что здесь поставлено на
карту!
  - Да, верно, - хмуро отозвался Бринн. - Но вы говорили, что у вас там
еще и другие бригады. А вдруг меня остановили в каком-то другом возможном
мире.
  - Не остановили, нет!
  - Почем вы знаете?
  - Я не хотел говорить тем бригадам, - сказал Главный программист, -
но их надежды на успех так же призрачны, как и мои, - они близки к нулю.
  - Черт! - выругался Бринн. - Вы, ребята, ни с того ни с сего
сваливаетесь на человека из прошлого и преспокойно требуете, чтобы он
перешерстил всю свою жизнь. Какое, наконец, вы имеете право?
  - А что, если отложить свидание на завтра? - предложил доктор Свег. -
Это, пожалуй...
  - Свидание с Беном Бакстером не откладывают. Либо вы приходите в
назначенное время, либо ждете - может быть, и всю жизнь, - чтоб он вам
назначил другое. - Бринн поднялся. - Вот что я вам скажу. Я и сам не знаю,
как поступлю. Я выслушал вас и более или менее вам верю, но ничего
определенного сказать не могу. Мне надо самому принять решение.
  Доктор Свег и Джеймс тоже встали.
  - Ваше право! - сказал Главный программист Джеймс. - До свидания,
мистер Бринн! Надеюсь, вы примете правильное решение. - Они обменялись
рукопожатиями.
  Бринн поспешил к выходу.
  Доктор Свег и Джеймс проводили его глазами.
  - Ну как? - спросил Свег. - Похоже, склоняется?.. Или вы другого
мнения?
  - Я не сторонник гаданий. Возможность что-то изменить в пределах
одной временной линии маловероятна. Я в самом деле не представляю, как он
поступит.
  Доктор Свег покачал головой, а потом глубоко втянул носом воздух.
  - Ничего дышится, а?
  - Да, воздух что надо, - отозвался Главный программист Джеймс.
  Бринн решил побродить по набережной, чтобы восстановить душевное
равновесие. Зрелище огромных океанских судов, стоящих в гавани, всегда
действовало на него умиротворяюще. Он размеренно шагал, стараясь осознать,
что с ним произошло.
  Этот дурацкий рассказ...
  ...которому он верил.
  Ну а как же его долг и все эти пропащие годы, ушедшие на то, чтобы
добиться права покупки обширной лесной территории? А заключенные в сделке
возможности, которые он хотел закрепить и увенчать сегодня за столом у Бак
стера?!
  Он остановился и стал глядеть на корабль-гигант "Тезей"...
  И Бринн представил себе Карибское море, лазурное небо тех краев,
щедрое солнце, вино, полный, блаженный отдых. Нет, все это не для него!
Изматывающая работа, постоянное напряжение всех душевных сил - такова
доля, которую он сам себе избрал. И чего бы это ему ни стоило, он так и
будет тащить этот груз, коченея под свинцово-серым нью-йоркским небом.
  Но почему же, спрашивал он себя. Он обеспеченный человек. Дело его
само о себе позаботится. Что ему мешает сесть на пароход и, стряхнув все
заботы, провести год под южным солнцем?
  Радостное возбуждение охватило его при мысли, что ни что этому не
мешает. Он сам себе хозяин, у него есть мужество и воля. Если у него
хватило сил, чтобы преуспеть в делах, то хватит и на то, чтобы от них
отказаться, сбросить все с плеч и последовать желанию сердца.
  А заодно спасти это проклятое дурацкое будущее.
  "К черту Бакстера!" - говорил он себе.
  Но все это было несерьезно.
  Будущее было слишком туманно, слишком далеко. Вся эта история,
возможно, хитрый подвох, придуманный его конкурентами.
  Пусть будущее само о себе позаботится! Нед Бринн круто повернулся и
зашагал прочь. Надо было торопиться, чтобы не опоздать к Бакстеру.
  Поднимаясь на лифте в небоскребе Бакстера, Бринн старался ни о чем не
думать. Самое простое - действовать безотчетно. На шестнадцатом этаже он
сошел и направился к секретарше.
  - Меня зовут Бринн. Мы сегодня условились встретиться с мистером
Бакстером.
  - Да, мистер Бринн. Мистер Бакстер вас ждет. Проходите к нему без
доклада.
  Но Бринн с места не сдвинулся, его захлестнуло волной сомнений. Он
подумал о судьбе грядущих поколений, которым угрожает своим поступком,
подумал о докторе Свеге и о Главном программисте Эдвине Джеймсе, об этих
серьезных, доброжелательных людях. Не стали бы они требовать от него такой
жертвы, если бы не крайняя необходимость.
  И еще одно обстоятельство пришло ему в голову...
  Среди грядущих поколений будут и его потомки.
  - Входите же, сэр! - напомнила ему девушка.
  Но что-то внезапно захлопнулось в мозгу у Бринна.
  - Я передумал, - сказал он каким-то словно чужим голосом. - Я отменяю
свидание. Передайте мистеру Бакстеру, что... я очень сожалею обо всем.
  Он повернулся и, чтобы сразу поставить на этом точку, стремглав
сбежал вниз с шестнадцатого этажа.

  В конференц-зале Всемирного планирующего совета пять представителей
федеративных округов Земли сидели вокруг длинного стола в ожидании Эдвина
Джеймса. Он вошел тщедушный человечек с причудливо некрасивым лицом.
  - Ваши доклады! - сказал он.
  Аауи, изрядно помятый после недавних приключений, поведал об их
попытке применить насилие и о том, к чему это привело.
  - Если бы вы заранее не связали нам руки, результаты, возможно, были
бы лучше, - добавил он в заключение.
  - Это еще как сказать, - отозвался Битти, пострадавший больше, чем
Аауи.
  Лан Ил доложил о частичном успехе и полной неудаче их совместной
попытки с мисс Чандрагор. Бринн уже готов был сопровождать их в Индию -
даже ценой отказа от свидания с Бакстером. К сожалению, ему представилась
возможность сделать и то и другое.
  В заключение Лан Ил философически посетовал на возмутительно
ненадежные расписания пароходных компаний.
  Главный программист Джеймс поднялся с места.
  - Нам желательно было найти будущее, в котором Бен Бакстер сохранил
бы жизнь и успешно завершил бы свою задачу по скупке лесных богатств
Земли. Наиболее перспективной в этом смысле представлялась нам Главная
историческая линия, к которой мы с доктором Свегом и обратились.
  - И вы до сих пор ничего нам не рассказали, - попеняла ему с места
мисс Чандрагор. - Чем же у вас кончилось?
  - Убеждение и призыв к разуму казались нам наилучшими методами
воздействия. Поразмыслив как следует, Бринн отменил свидание с Бакстером.
Однако...

  Бакстер был низенький, плотный здоровяк с бычьей шеей и плешивой как
колено головой; мутные глаза без всякого выражения глядели из-за золотого
пенсне. На нем был обычный рабочий пиджак, украшенный на отвороте рубином
в венчике из жемчужин - эмблема Уолл-стритского клуба.
  Он уже с полчаса сидел неподвижно, размышляя о цифрах, господствующих
тенденциях и намечающихся перспективах. Затрещал зуммер внутреннего
телефона.
  - Что скажете, мисс Кэссиди?
  - Приходил мистер Бринн. Он только что ушел.
  - Что такое?
  - Я и сама не понимаю, мистер Бакстер. Он приходил сказать, что
отменяет свидание.
  - И как же он это выразил? Повторите дословно.
  - Сказал, что вы его ждете, и я предложила ему пройти в кабинет. Он
посмотрел на меня очень странно и даже нахмурился. Я еще подумала: чем-то
он расстроен. И снова предложила ему пройти к вам. И тогда он сказал...
  - Слово в слово, мисс Кэссиди!
  - Да, сэр! Он сказал: я передумал. Я отказываюсь от свидания.
Передайте мистеру Бакстеру, что я очень сожалею обо всем.
  - И это все, что он сказал?
  - До последнего слова!
  - А потом что он сделал?
  - Повернулся и побежал вниз.
  - Побежал?
  - Да, мистер Бакстер. Он не стал ждать лифта.
  - Понимаю.
  - Вам еще что-нибудь нужно, мистер Бакстер?
  - Нет, больше ничего, мисс Кэссиди. Благодарю вас.
  Бакстер выключил внутренний телефон и тяжело повалился в кресло.
  Стаяло быть, Бринн уже знает!
  Это единственное возможное объяснение. Каким-то образом слухи
просочились. Он думал, что никто не узнает, по крайней мере до завтра. Но
чего-то он не предусмотрел.
  Губы его сложились в горькую улыбку. Он не обвинял Бринна, хотя не
мешало бы тому зайти объясниться. А впрочем, нет. Пожалуй, так лучше.
  Но каким образом до него дошло? Кто сообщил ему, что промышленная
империя Бакстера - колосс на глиняных ногах, что она рушится, крошится в
самом основании?
  Если бы эту новость можно было утаить хоть на день; хотя бы на
несколько часов! Он бы заключил соглашение с Бринном. Новое предприятие
влило бы жизнь в дела Бакстера. К тому времени, как все бы узналось, он
создал бы новую базу для своих операций.
  Бринн узнал - это его отпугнуло. Очевидно, знают все. А теперь уже
никого не удержишь. Не сегодня завтра на него ринутся эти шакалы. А как же
друзья, жена, компаньоны и маленькие люди... доверившие ему свою судьбу...
  Что ж, у него уже много лет как созрело решение на этот случай.
  Без колебаний Бакстер отпер ящик стола и достал небольшой пузырек. Он
вынул оттуда две белые пилюли.
  Всю жизнь он жил по своим законам. Пришло время умереть по ним.
  Бен Бакстер положил пилюли на язык. Две минуты спустя он повалился на
стол.
  Его смерть ускорила пресловутый биржевой крах 1959 года.
 

 
К разделу добавить отзыв
Все права защищены, при использовании материалов сайта необходима активная ссылка на источник